La vida de los primeros humanos fue indudablemente brutal. Estaban en una lucha constante para mantenerse calientes y alimentados, mientras se protegían de los depredadores y soportaban un clima implacable. Para sobrevivir, necesitaban ser duros, inteligentes e ingeniosos y felices.

Los psicólogos evolucionistas teorizan que la felicidad era una ventaja adaptativa. La felicidad ayudó a nuestra supervivencia en todo tipo de maneras importantes: nos hizo estar más en forma, más en sintonía con nuestro medio ambiente, más social, más enérgico-y como las personas felices eran más propensas a sobrevivir, eran más propensas a transmitir sus genes de felicidad. Como todas las adaptaciones evolutivas, la felicidad primero ocurrió como variación genética, pero persistió porque nos ayudó a permanecer vivos.

Felicidad y los primeros seres humanos

En las primeras sociedades humanas, donde las comunidades eran pequeñas y la vida podía ser peligrosa, la felicidad podía marcar la diferencia entre quienes sobrevivieron y quienes no.

Las personas más felices no sólo serían más propensas a atraer a un compañero, sino también a desarrollar las habilidades que les ayudarían a sobrevivir. Los trabajadores de buen humor son más creativos y enérgicos, según muestran los estudios. Las personas felices son más atractivas para los demás y desarrollan relaciones más fuertes, lo que sería esencial para hacer amigos y aliados para ayudar en condiciones adversas.

Como resultado, los sobrevivientes felices tendrían más probabilidades de pasar a través de sus genes la felicidad. La investigación confirma que gran parte de la felicidad es hereditaria: estudios hechos en gemelos idénticos criados por separado, mostraron que el 50% de la felicidad de un individuo se debe a factores genéticos.

Así que tiene sentido que como la evolución favoreció la felicidad, evolucionamos para ser felices. Los estudios muestran que, en general, los seres humanos son bastante felices como una especie. Los investigadores recopilaron los resultados de cerca de 1.000 encuestas, en donde entrevistaron a 1,1 millones de personas en todo el mundo, y encontraron que la mayoría de las personas se consideran más felices que no, clasificando su felicidad, en promedio, algo más de 7 en una escala de 10.

Mecanismo de supervivencia y Schaden-Freude

De manera similar, algunas manifestaciones de felicidad que beneficiaron a los primeros humanos ahora son perjudiciales para nuestra salud emocional.

La supervivencia entonces era a menudo binaria, donde lo que era ganancia para una persona era pérdida para otra, particularmente se trataba de encontrar pareja. Como resultado, estamos preparados que los fracasos de otros nos den placer, es la forma de felicidad que se conoce como Schaden-Freude, según David Buss, un profesor de psicología de la Universidad de Texas.

El Schaden-Freude y las emociones similares que podrían haber ayudado a nuestros antepasados a sobrevivir, son menos útiles ahora, cuando las costumbres culturales nos incitan ser caritativos con nuestros rivales, y disgustarnos el deleite con la miseria de los demás. La contraparte de la felicidad que los primeros humanos disfrutaron con su éxito fue la infelicidad que encontraron en el fracaso, si experimentaban celos, angustia u horror, los estimularía a mejorar sus condiciones ya volver a un estado de felicidad.

El poder del dolor

Para la mayoría de nosotros, la infelicidad es un motor más poderoso que la felicidad. Debido a que la infelicidad nos motiva a hacer cambios, estamos decididos a no permanecer demasiado felices por mucho tiempo.

En una serie de experimentos, los psicólogos Daniel Kahneman y Amos Tversky demostraron que sentimos el dolor de la pérdida más de lo que disfrutamos las ganancias que obtenemos en la misma cantidad. "El dolor es más urgente que el placer", escribieron en un influyente artículo de 1991 que ayudó a Kahneman a ganar un premio Nobel.

Vivir en un estado de felicidad perpetua habría sido realmente peligroso para los primeros humanos. Si los humanos reaccionan a todas las situaciones con la misma actitud alegre, tratando a los enemigos como amigos, aceptando ambientes estériles como si fuesen fructíferos, no durarían mucho tiempo, escribió Jerome Barkow, profesor emérito de sociología y antropología en la Dalhousie University de Halifax, Nueva Escocia "No estarías alerta, no serías competitivo", dijo.

La búsqueda de la felicidad

No todas las formas de felicidad pueden ser explicadas por la evolución, particularmente las manifestaciones más recientes. La cultura juega un papel importante en la adaptación, ya que diferentes grupos adoptan comportamientos diferentes que les ayudan a navegar en sus mundos únicos, dijo Barkow.

Del mismo modo, las comprensiones de la felicidad han cambiado con el tiempo. La forma en que las diferentes sociedades veían la felicidad ayudó a establecer su cultura y estrategias de supervivencia.

En la antigua China y Grecia, la felicidad se asociaba con la suerte y la buena fortuna, resultado de factores externos que no podían ser controlados. Con el tiempo, a medida que los humanos ganaban más dominio sobre sus condiciones de vida, la felicidad llegó a ser percibida como algo que un individuo podía controlar.

En los países donde la felicidad se entiende como el resultado de acciones individuales, como Estados Unidos, es más probable que las personas tomen decisiones para perseguirla. En países como Japón o Rusia, donde se entiende que la felicidad depende de la fortuna, es más probable que las decisiones se tomen por razones que no sean para maximizar la felicidad.

En última instancia, la felicidad humana no es el resultado de ningún plan o gran estrategia. Esto porque no estamos programados para ser felices. Como todos los entornos a los que nos tenemos que adaptar, es el resultado de innumerables mutaciones, durante milenios de ensayo y error. Nuestra felicidad es el resultado de las mismas fuerzas que crearon a los tulipanes, jirafas y los virus. Simplemente sucedió que nuestras posibilidades de supervivencia fueron mejoradas al encontrar satisfacción en un trabajo bien hecho.

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